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虚拟现实战场的狼烟

来源: 作者: 日期:2015-06-10 06:48:39 浏览:0

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    虚拟现实领域到底会燃起怎样的战火?真的是 Oculus 一手遮天了吗?其实不然,从偏僻的角落处闯进来一匹黑马,亮瞎所有人的眼睛。

    它就是 HTC 和 Valve 合作开发的虚拟现实产品。

 

    视频游戏的战场上其实一直打的就非常热闹。Midway 的 Space Invaders 跟 Atari 的 Asteroids 打起来了;任天堂的「马里奥系列游戏」跟世嘉的「Snoic the hedgehog」打起来了;微软的《光晕》跟索尼的《战神》打起来了。

    现在,为了争夺视频游戏未来的主宰地位,战场上的硝烟弥漫的更加浓烈。新加入战场的交战各方来自一些陌生偏僻的角落,它们的名字有可能连听都没听说过,它们的产品你也根本没有试用过,然而如今这场战争的精彩激烈程度要远超过曾经的那些传统游戏厂商。

    在过去的一年里,几乎每一个稍微有点儿名气的科技公司,要么已经宣布进入虚拟现实这个新兴领域;要么计划采取实质性的步骤进军虚拟现实领域。所谓虚拟现实,就是通过戴着类似眼镜的设备,在三维虚拟世界中获得一种沉浸式体验,一般应用在当下最火爆的游戏里。Facebook 曾经在 2014 年的 3 月,以 20 亿美元的大手笔收购了虚拟现实设备制造商 Oculus,一时震动整个科技圈。Google 也宣布了它为智能手机准备的「Cardboard」(纸壳)虚拟现实头戴设备;同样 Apple 也不甘落后,表示已经申请了某个虚拟现实领域的专利。

    但是在这让人眼花缭乱的战场中,有可能最激烈的战争出现在两个阵营里:那就是 Facebook 的 Oculus 以及视频游戏开发商 Valve后者已经跟智能手机生产商 HTC 联手开发产品。这些公司注定要成为该领域举足轻重的角色,同样他们锁定的用户也是同一批人:计划那些跃跃欲试,早就已经想钻进虚拟现实的游戏玩家们。

    推上这个「赌桌」的筹码已经堆的很高,无论哪个公司真正确立了地位,也就意味它即将掌管一个有可能市值高达 70 亿美金的市场,这样一个潜力巨大的市场不仅仅吸引来了无数玩家的目光,同样软件程序员也开始陆续投身于其中,希望能够打造出最为惊艳的应用程序,吸引了更多的用户。

你好虚拟现实

    虚拟现实一度只存在于科幻小说当中。比如迪斯尼公司的《Tron》(创战纪),新干线电影公司的《天才除草人》,还有华纳兄弟的《黑客帝国》。这些电影都让观众进入了一个完全虚拟的,彻底实现数字化的世界,跟我们的现实世界完全不同。进入到虚拟世界中的角色,不管是传送过去,又或者通过头戴设备与之虚拟角色进行互动,很快发现自己能够操控整个虚拟世界,就像是操控电脑程序一般。

    这些电影传达的信息就是:虚拟现实给你提供了无限可能,你可以访问、探索、或者成为其中的一员。

    想将科幻影视作品变成现实可不是一件说说就能成真的事情。视觉游戏开发员 Jaron Lanier 曾经在上世纪八十年代将「虚拟现实」这个概念普及开来,甚至通过一家他自己创办的公司 VPL Research 售卖头戴设备以及专门设计的手套。后来,VPL 公司破产了。

    游戏制造商任天堂同样也在上世纪九十年代退出了自己的虚拟现实头戴设备,名叫「Virtual Boy」。玩家可以通过头戴设备,看到一些非常简单的图像,周围是黑红组成的 3D 世界。但是 Virtual Boy 也并没有在玩家当中产生明显的反响,整个项目在不到一年的时间里就夭折了。

    另外还有一些尝试,比如 Pac-Man VR,都因为太过笨重,成本太高,无法融入到主流玩家当中而不了了之。然后虚拟现实科技产品就一度沉寂下来。

    直到 2013 年,Oculus VR 的问世改变了这一切!一个名叫 Palmer Luckey 的年轻人给世人们展示了名叫 Oculus Rift 的设备:利用现代科技打造而成的次世代头戴设备,其中利用了智能手机屏幕。如果你戴上了这样一幅设备,视野中的整个世界将远远不是任天堂当时所给你的。

    你可以在去年年初的时候,虚拟现实领域的格局还是很容易瞧出端倪来的。很明显,在那个时候 Oculus 是毫无争议的领跑者,就算是 Facebook 还没有掺和进来,它就已经有了非常重要且强大的盟友。它从风投公司 Andreeseen Horowitz 公司收到了 7500 美金的投资,领头人正是互联网浏览器的先驱 Marc Andreessen。(另外补充一句他也在 Facebook 的董事会里。)

    在 2014 年的 3 月,Oculus 宣布 Rift 全新的原型机。一个星期过后,Facebook 将其收购,彻底震惊了整个业界。Oculus 的经理人称这次收购是一次「合作」,但是这家公司的很多骨灰级粉丝都很担心 Facebook 这家巨大的社交网络平台会将朝气蓬勃的初创公司改变的面目全非。不过,Facebook 的经理对此很明显有着不同的看法:他们认为更重要的是 Facebook 的现金储备以及所做的各种承诺,Oculus 因此可以雇佣到各种顶尖人才,使得他们能够更快地拿出一款基于用户需求设计的高质量的成品,而不是采用大规模生产的零部件匆匆拼凑而成。就比如在之前的原型产品中 Oculus 所使用的屏幕就是来自大规模生产的智能手机。

    在九月,Oculus 宣布跟科技界巨头三星公司合作,为移动数字设备开发一款虚拟现实设备,名字定为「Gear VR」,预计在今年的下半年发售。三星已经在 12 月份,通过美国的经销商以及在自己的网站上销售了一款 Gear VR 的「先行版」(Innovator Edition),价格为 199 美金。三星目前还没有透露截至目前卖出了多少,只是隐晦地指出来「非常满意目前的市场反馈」。

    Oculus 毫无疑问已经乘着目前的科技潮流起飞,而索尼也开发了为 PlayStation 而设的虚拟现实设备「Project Morpheus」,似乎它才是目前市面上唯一的对手。这样一来,Facebook 和索尼就已经平分天下,将市场一切为二。Oculus 专门是为台式电脑和数字移动设备开发虚拟现实头戴装置;而 Sony 专门是为目前市面上流行的 PlayStation 游戏主机开发特别定制的游戏设备和游戏内容。

    但是,它们均没有想到还有一匹黑马,市场上的第三股力量从黑暗的角落中冲了出来。

第三匹黑马

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上图就是正在开发中的 Valve

    截止 2014 年,HTC 一直在默默无闻地开发了虚拟现实科技长达一年多的时间。这家公司一直以来都以设计精美的智能手机闻名于业界,而如今 HTC 的 Future Development Lab,将这家已经 20 年历史的台湾公司推向了目前世界科技潮流的最前沿。Chou 任命 HTC 的设计师 Claude Zellweger 以及他的「高级概念」研究小组负责这项技术的研发,不过与此同时,HTC 也希望自己能够找到一个合作伙伴。

    这个合作伙伴就是 Valve,一个创办于 1996 年的游戏开发商,创始人是曾经在微软供职的两名产品经理。Valve 所拥有的虚拟现实科技曾经让 Chou 还有 HTC 目前的 CEO Cher Wang 过目难忘。

    Valve 跟 Sony 还有 Oculus 均有不同,后面两个巨头都是利用摄像头在有限的空间内来感应玩家的位置,而 Valve 所带来的科技能够让玩家自由的行走在整个屋子里。在现实世界中,房间的墙上都覆盖了一些标志,这会被头戴设备识别感应到。如果你将头戴设备戴上,突然间整个客厅就会立刻变成了一座巨大的地下城,玩家的活动范围是房屋的一面墙走到对面的墙,能够在更加广阔的物理空间内,投身到虚拟现实中,并且能够观察身边的每一处细节。

    但那个时候,Valve 的虚拟现实设备还不完善,并不适合家庭用户使用。

    很多程序员之前都体验了这款原型机,其中也包括了来自 Oculus 的经理。Oculus 和 Valve 其实在 2013 年就已经开始合作,目的是在戴着 Rift 头戴设备时,能够尽可能地降低视觉疲劳和不适感。这其实是虚拟现实的一种通病。但是后来 Facebook 对 Oculus 的收购让 Valve 不太想继续和 Oculus 合作下去了,尤其是在 Oculus 似乎正在逐渐控制,或者说是限制 Rift 上的某些软件应用。当时 Valve 最高级别的虚拟现实专家 Michael Abrash 也被 Oculus 挖了过去,还带走了一批人。

    HTC 的出现,让 Valve 有了新的同盟者。Zellweger 表示:「这是一种水到渠成的联盟。」很快,HTC 和 Valve 的雇员们就在一起合作,为了它们共有的虚拟现实项目。Valve 一直想要在 2016 年进行首次商业化的发布会,但是 HTC 的领导人将这个时间表尽可能做了提前,确定在 2015 年的下半年就将这个新品发布出来。

    去年年末,Valve 和 HTC 不声不响地请了 20 名游戏开发员来体验这款虚拟现实设备。对于很多人来说,这个新闻的主要意义是体现在 HTC 是真的准备发布一款商业化产品了!而对于其他人来说,还有另外一层不同寻常的意味。

    HTC 的「互联产品部门」的执行董事 Dan O'Brien 透露:「程序员们不停地说着自己是多么爱 Valve 这款设备。」那次展示以及体验过后,O'Brien 跟一些游戏程序员共进晚餐,在吃饭中间,他又再次问了他们对这款设备的评价。其中一个这么回答道:「我们当时都惊呆了,激动地说不出话来。」

    HTC 和 Valve 于是在十二月继续给更多的游戏程序员体验这款原型机,并且公司将在 2015 年的上半年在巴塞罗那以及旧金山的展览会上宣传它。而真正消费级产品的上市就将在 2015 年的下半年实现,价格尚未确定。当时 CNET 的评测编辑 Scott Stein 在三月份曾经体验了一下,最后只用了两个字总结了整个过程:「惊呆。」

    于是,Facebook 和 Valve 之间的战火愈演愈烈。

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    曾经的 Oculus 似乎已经独占鳌头。因为索尼的虚拟现实设备专门为 PlasStation 设计,从某种意义上来说并不与 Oculus 展开正面竞争,然而 Oculus 终于还是遇到了真正的对手:Valve。这一章中你将更详细全面地了解这个公司以及它和 HTC 联手拿出来的产品。

这不是第一次

    科技公司为了成为新领域的佼佼者而出现争斗,这并不是第一次。在当时联合创始人比尔·盖茨的领导下,微软于上世纪八十年代率先拿出了 Windows 系统,使其成为了家庭以及公司电脑上必备的操作系统,一举打败了 Apple 的史蒂夫·乔布斯。也正是因为这个结果,微软公司在这个领域享有霸主地位长达二十年的时间,如今它的软件还占据在世界上超过 90% 的电脑上。,

    如果说上一次的竞争只是为了夺取电脑操作系统的垄断地位,那么这一次的竞争领域更加细化:为了未来游戏和娱乐业的主宰权。因为虚拟现实并非仅仅关乎于视频游戏。无论是 Valve,亦或者是 Facebook,都是想要通过自己的产品来争取到娱乐业各个大佬的注意以及进一步的支持,希望他们能够将自己的电影,电视作品都放在各自的平台设备上播放。比如 HTC 就跟内容生产商 HBO 电视台以及 Lions Gate Entertainment 走的非常近,极力将自己的虚拟现实技术推销出去;而 Oculus 还自己创办了一个名为「Story Studio」的团队,专门负责拍摄虚拟现实电影。

    正当两家科技公司拥有着类似的发展策略,但是业内人士却表示这两家公司却在战略途径的实施上有着完全不同的做法。Valve 已经跟很多公司签署了协议,通过其 Steam 商店销售虚拟现实游戏;而 Oculus 至今只是向外界透露了一个版权独有的游戏:Lucky's Tale,也许更多的游戏会在今年夏天发布出来吧。

风格不同的两个对手

    而程序员们也在左右张望,心里琢摸着 Valve 和 Oculus 使用的是完全不同的技术,那么到底哪个平台更加适合游戏开发呢?

    Valve 有一个类似于魔法棒的控制器,如果玩家手上拿着它,那么就能够在游戏世界里实现各种动作。比如你拿着这个「魔法棒」在现实世界触碰某个按钮,在游戏中被显现成为拾取某个物体,比如一本书。这样别出心裁的交互体验让很多游戏程序员印象深刻。

    而 Oculus 并没有这种神奇的功能。它完全凭借的是标准的视频游戏手柄,上面有摇杆还有按钮,一切都是仿照微软在打造 Xbox 视频游戏主机时的设计思路。手柄必须用两个手来操作,它更多的是用来向游戏发布指令,而非通过它与游戏进行互动。尽管目前公司并没有向外界公布任何的动作控制器(motion controller),但是据知情者透露公司正在私下研究开发,预计在今年夏天公布于众。

    Oculus 认为开发动作控制器是一件很难的事。甚至 Oculus 的技术领导人 John Carmack 在今年 3 月份召开的会议上,在谈到动作控制器时说过:「我庆幸自己并不负责这一领域的开发。」

关于 Lighthouse

    在今年 3 月,Valve 还向外界透露了另外一项全新科技,很多程序员都认为这将彻底改变游戏方式。它名叫 Lighthouse,包括了一对镭射发射器,分别安装一间房子相对的两面墙上。有了这项技术,HTC 的头戴设备就能够感知到整个房间,并利用光线准确的解读出来玩家的动作以及地理位置。HTC 和 Valve 同样也希望 Lighthouse 能够追踪一些移动的物体,比如另外一个人或者宠物,这样就避免了与同一房间内另外一个戴着头戴设备的人发生碰撞,因为提前就发出了预警信号。

    Vavle 不仅仅是希望通过 Lighthouse 使得自己能够在充满竞争的虚拟现实战场上脱颖而出,它同样也下了大力气来吸引游戏开发商和程序员们的注意。Valve 已经承诺,任何公司都可以免费地将 Valve 的产品整合到它们的设计中,它声称这样做的目的就是为了保证给业界带来最好的虚拟现实高科技。游戏开发商表示此举进一步增加了 Valve 的吸引力以及其产品的可靠性。

    那么这也意味着程序员们必须做出非此即彼的选择,要么跟 Valve 合作,为其设计开发游戏;要么跟 Oculus 那带有按钮和摇杆的手柄合作。德克萨斯州的 Owlchemy Labs 的负责人 Alex Schwartz 表示:「这些平台完全不同,我们正在尽其所能让我们的游戏能够应用到所有平台上,但我知道这很困难。」即便 Oculus 日后公开了它自己的动作控制器,程序员也需要花大量的时间、精力和资源修改自己的 App 应用,使之能够与其兼容。

    Vive 最后的设计已经接近尾声,已经处于基本上可以称之为成品的阶段。不过这仅仅是一个阶段性的成果,HTC 还将进一步设计头戴装备,Lighthouse 镭射系统以及无线动作控制器。公司希望这个产品一旦问世,就像是它所推出的最高端的智能手机在市场上赢得的喝彩一样。Zellweger 明确表示:「我们希望我们自家的虚拟现实头戴设备推出后,外界所给予的评价能够比肩 HTC One。」

    现在有很多游戏程序员已经彻底归入了 HTC 的阵营,因为它毕竟是为数不多将发布日期敲定的科技厂商,产品就会在今年暑假发布。Oculus 相比之下,至少到明年才会对外发布「与桌面电脑相匹配的」旗舰级 Rift 头戴设备。Oculus 已经告诉程序员们了,它正在尽可能的让自己的硬件产品能跟多个数字设备兼容,即使 Oculus 的头戴设备不是第一个问世也在所不惜。

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